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Periodo Precámbrico:

Es la primera Era geológica, y abarca un lapso de tiempo entre 4500 a 500 millones de años atrás.

Esta Era abarca el 50% del tiempo total de la vida de este planeta. Geológicamente se caracteriza por la abundancia de rocas ígneas y metamórficas. En esta fase comienzan los procesos de ovogénesis (plegamiento huroniano) y de erosión. En cuanto al clima, se alternaron periodos de de tipo desértico con épocas frías y húmedas, e incluso glaciales. Se supone que fue en esta época cuando apareció la vida sobre la tierra. Los organismos mas antiguos, unicelulares, debieron de ser semejantes a las bacterias anaerobias, ya que la atmósfera carecía de oxigeno. Se conocen fósiles que datan del principio de la Era Primaria pertenecientes principalmente a moluscos, artrópodos etc. la evolución biológica debió de alcanzar, pues, ya el Precámbrico, un nivel de grupos avanzados cuyos restos han desaparecido a lo largo del tiempo.

Bacteria Precámbrica.

Cianobacteria Precámbrica.

Primeras Formas:

La Tierra se formó hace unos 4.500 millones de años, y se estima que los océanos debían cubrirla en su magnitud actual unos 150 millones de años después de su formación. Sin embargo,  la presencia de capas rojas en sucesiones sedimentarias de menos de 2.200 millones de años en las que son raros los minerales oxidantes, como pirita y uraninita, ha sido usado por muchos autores para sugerir que la atmósfera de esta etapa debió tener poco oxígeno. Por otro lado, la formación de hierros bandeados en cuencas marinas de edades entre 2.500 y 1.800 millones de años sugiere una generación masiva y repentina (en tiempos geológicos) de gran cantidad de oxígeno, que oxidó el hierro reducido que estaba disuelto en los océanos; esto parece indicar la presencia de los primeros fotosintetizadores.

Las primeras estructuras biogénicas (estromatolitos ) han sido encontradas en Australia, en Pilbara Shield , y han sido interpretadas como debidas a algas o bacterias. De edad más antigua se encuentran compuestos orgánicos e incluso aminoácidos (fósiles químicos). Los primeros organismos deben ser anteriores a 3.500 millones de años.

Los restos más antiguos parecen cianofíceas (algas filamentosas ) de forma alargada con porciones (heterocistos ), que fragmentan esos segmentos.

En North Pole , Australia, (3.500 - 3.400 m.a.) también se encuentran estos restos, y se puede observar diferenciación celular. Están asociados a otras bacterias que presentan varios estadios de división celular (como en Gif Tree , Sur de África).

En estas bacterias no hay núcleo, son procariotas . Por ello al Arcaico se le ha llamado Edad de los Procariotas .
 
De todo ello se deduce que la vida en la Tierra debió aparecer hace, como mínimo, 3.500 millones de años, aunque algunas estructuras, como los dubiomicrofósiles de Isua (Groenlandia), parecen mostrar organismos de hace 3.800 millones de años, pero existe una gran polémica sobre si estas estructuras son realmente organismos o vacuolas por disolución de minerales. Hace unos 2.500 millones de años debieron aparecer los primeros generadores de oxígeno, las cianobacterias;  éstas bacterias llenaron la atmósfera y la hidrosfera de oxígeno, un agente muy activo que debió exterminar a la mayoría de las formas de vida existentes; así, la expansión de las cianofíceas seguramente supuso la primera extinción en masa de la historia de la Tierra.

Dado que algunas de las rocas en que se hallan aminoácidos son meteoritos se ha formulado en repetidas ocasiones la teoría de la Panespermia , es decir, la posibilidad de que la vida en la Tierra haya llegado a través de meteoritos o cometas,  pero no se puede descartar que sean casos de contaminación y, de hecho, esta teoría se halla muy desacreditada en círculos científicos.

Hace 15 años se descubrió que las surgencias termales tienen alrededor formación de sustancias como metano y amoniaco, y más hacia arriba azúcares y polipéptidos, por lo que hoy en día se consideran candidatos para el origen de la vida

Estromatolitos.

Los estromatolitos suponen los indicadores de vida más importantes del Arcaico y el Proterozoico. Son estructuras generadas por comunidades bacterianas en las que predominan cianobacterias, las cuales generan un gel que les protege de radiaciones ultravioletas y contaminación ambiental; cuando el sedimento que cae sobre la colonia se queda pegado al gel y les impide captar la luz, la comunidad se desplaza hacia un "piso" superior, por lo que los estromatolitos tienen una estructura en capas. Los primeros estromatolitos tienen una antigüedad de casi 3.500 millones de años (Grupo Warrawoona, en Australia Occidental), y llegan a ser abundantes con el desarrollo progresivo de plataformas continentales. Estas estructuras son muy comunes durante el resto de Proterozoico, hasta el principio del Fanerozoico, cuando se diversifican los animales, sobre todo herbívoros, que llegan a inhibir el desarrollo de estromatolitos. En la actualidad sólo existen estromatolitos en unos pocos ambientes restringidos, como lagoons salinos que impiden la vida de herbívoros. El lugar más famoso en Shark Bay en Australia

Las formas más primitivas de estromatolitos eran planares y dómicas, mientras que oncolitos y trombolitos son característicos del Proterozoico y Fanerozoico.

Organismos mas complejos.

Hay un problema para diferenciar procariotas y eucariotas, pues el núcleo no suele conservarse. Así, el único criterio medianamente fiable es la diferencia de tamaños; actualmente la mayoría de los eucariotas superan las 60 micras, y en Gunflint algunas formas se clasifican como nucleados. Basándose en este criterio, los primeros eucariontes debieron aparecer hace 1.800 millones de años, quizás en relación a la "explosión" del oxígeno, que permitió más procesos energéticos.
 
El origen de los eucariotas parece ser la asociación de distintos organismos para su muto beneficio; así, algunas bacterias debieron empezar a vivir dentro de otras más grandes, cediéndoles su excedente de energía a cambio de protección. De hecho las mitocondrias y los cloroplastos tienen grandes similitudes con algunas bacterias actuales. Tenemos, por ejemplo, Pelomyxa Palustre , una bacteria irregular sin núcleo diferenciado, ni mitocondrias, pero en cuyo interior se han observado bacterias que le permitían realizar las funciones respiratorias. Esto ha llevado a algunos autores a presentar la hipótesis de que existían unos organismos más parecidos a bacterias y otros a algas. Los primeros incluirían mitocondrias y serían "animales"; los segundos incluirían también cloroplastos y serían "vegetales" Este paso de organismos procariontes a eucariontes supuso la plataforma de lanzamiento de asociaciones pluricelulares que acabarían dando lugar a los organismos pluricelulares.

Aunque existen películas de espirales de carbono de hace 2.100 millones de años que podrían considerarse como multicelulares, los primeros restos multicelulares abundantes parecen ser vegetales de Norteamérica, en Belt Group (1.300 millones de años), y Little Dal Group (900 - 800 m.a.). Los primeros protoctistas (fotosintetizadores) son cápsulas de más de 100 micras, de 800 millones de años. Se consideran también como el principio de la reproducción sexual, que pudo ser en principio un método de protección frente a virus: el cambio de información genética en cada generación impedía una parasitación eficiente .De hecho, el mecanismo para la diversificación de la biosfera al final del Proterozoico debió ser la combinación de mutaciones y reproducción sexual .

Los primeros habitantes.

Un sistema encerrado en una membrana y capaz de duplicarse seria un buen comienzo para las primerísimas manifestaciones de vida, llamadas Protobientes. Por lo que sabemos, sobre la base de estos primeros sistemas, rápidamente se establecería un proceso de selección que favorecería a aquellos con mejores capacidades para duplicarse y perdurar en el tiempo. Lo cierto, los organismos mas primitivos han dejado sus huellas en rocas de 3500 millones de años, los cuales son microscópicos. Los primeros fósiles corresponden a bacterias. Estos microorganismos están constituidos por un tipo de célula, la cual encierra en su núcleo toda la información genética. Por su estructura celular, son los organismos mas simple que conocemos. Es posible que hayan existido organismos mas simples en el pasado, los cuales se han extinguido sin dejar registro fósil.

Corycium enigmaticum.

Es el resto fósil mas antiguo encontrado hasta hoy. Al parecer se trata de un alga de unos 1500 millones de años. El numero de fósiles correspondientes a esta a esta Era es muy escaso, lo cual puede deberse a una menor abundancia de organismos o a su destrucción por el intenso metamorfismo, propio de la época. Se trata principalmente de restos de algas marinas, bacterias, protozoos, cnidarios y anélidos. En general destaca la falta de organismos con esqueleto calcáreo. La aparición de vegetales, y por lo tanto, de fotosíntesis, debió de producir también la aparición de una atmósfera oxidante.

Fauna Ediacarana.

Grupo peculiar de fósiles precámbricos, exclusivos de este periodo. Esta fauna, de hace 670 millones de años, se llama así porque los primeros restos se descubrieron en las colinas de Ediacara, en Australia. Después se encontraron estos fósiles en otros lugares. Estos animales, que medían más o menos un metro, vivían en mares poco profundos, y tenían un cuerpo blando con pequeñas semejanzas con formas de vida posteriores. Se piensa que representan una rama temprana y extinta de la historia evolutiva de los animales.

Ver Origen de la Vida

Listas de especies fósiles en la PaleoGuia        Bibliografía utilizada para la PaleoGaleria

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